El Sistema Vial Inca

El sistema de caminos Inca formó una red conocida como la carretera real o qhapaq ñan, que se convirtió en una parte invaluable del imperio Inca , no solo facilitando el movimiento de ejércitos, personas y bienes, sino también proporcionando un importante símbolo físico del control imperial. A través de llanuras, desiertos y montañas, la red conectaba asentamientos y centros administrativos. Bien construidos y duraderos, muchos caminos incluían puentes, calzadas, escaleras y también tenían pequeñas estaciones ( chaskiwasi ) y, a veces, complejos más grandes y lujosos ( tambos ) esparcidos cada 20 km aproximadamente, donde los viajeros podían pasar la noche y refrescarse. El sistema vial andino está catalogado por la UNESCO como Patrimonio de la Humanidad.

Sistema Vial Inca

La Red Vial Inca

Los caminos incas cubrieron más de 40,000 km (25,000 millas), principalmente en dos carreteras principales que corren de norte a sur a través del Imperio Inca, que eventualmente se extendió por el antiguo Perú, Ecuador, Chile, Bolivia y Argentina. Una carretera recorría la costa y la otra serpenteaba por las tierras altas. Otra ruta importante corría hacia el este desde Quito (Ecuador) hasta Mendoza (Argentina), y también había una ruta importante a lo largo de las llanuras de la costa norte. Cruzando estas carreteras principales había otras 20 rutas secundarias y muchos senderos más pequeños además. También se construyeron carreteras que iban más allá de los asentamientos controlados por los incas y conducían a territorio exterior, quizás para facilitar el comercio con, u operaciones militares contra, pueblos vecinos. A lo largo de algunas de las carreteras más importantes, los hitos marcaban cada unidad de distancia inca, el topo , equivalente a 7 km.

Aunque algunos caminos incas usaban rutas más antiguas, como las construidas por las primeras culturas Wari , Tiwanaku y Chimú , los incas también fueron creativos en su posicionamiento de rutas y no temían cruzar terrenos nuevos y despoblados. Los ingenieros incas tampoco se dejaron intimidar por las dificultades geográficas y construyeron caminos a través de barrancos, ríos, desiertos y pasos de montaña de hasta 5.000 metros de altura.

Camino Inca y Puente

Métodos y materiales de ingeniería

Los caminos incas se construyeron sin el beneficio de sofisticados equipos de topografía utilizando solo madera, piedra y herramientas de bronce. Como se construyeron en diferentes zonas geográficas utilizando poblaciones locales, las carreteras, en consecuencia, no son uniformes en el diseño o los materiales de construcción. El ancho de la mayoría de las carreteras varía de uno a cuatro metros, aunque algunas podrían ser mucho más grandes, como la carretera de 15 metros de ancho en la provincia de Huánuco Pampa. A veces también hay dos o tres carreteras construidas en paralelo, especialmente cerca de los grandes centros urbanos. Los lechos de caminos aplanados, a menudo elevados, generalmente se hicieron con tierra compactada, arena o pasto. Los caminos más importantes se terminaron con adoquines o adoquines dispuestos con precisión. Los caminos estaban típicamente bordeados y protegidos con pequeños muros de piedra, marcadores de piedra, postes de madera o caña, o montones de piedras. El drenaje fue proporcionado por frecuentes desagües y alcantarillas, que extraían el agua de lluvia de la superficie de la carretera, canalizándolo a lo largo o debajo de la carretera. Al cruzar humedales, las carreteras a menudo estaban sostenidas por muros de contrafuerte o construidas sobre calzadas. También se construyeron puentes de piedra o juncos para cubrir distancias en una ruta más directa, al igual que grandes escaleras de piedra para las llamas en terrenos montañosos. Incluso había un funcionario designado, el Chaka Suyuyuq, responsable de inspeccionar los puentes del imperio. 

Por lo general, y a pesar de su reputación de tener caminos rectos largos parecidos a los romanos , los caminos incas tendían a seguir contornos naturales, ya que los tramos rectos rara vez tienen más de unos pocos kilómetros de largo. También es digno de mención que los caminos incas suelen ser más elaborados y bien construidos de lo que realmente era necesario. Esta atención al detalle fue casi con certeza para impresionar a los viajeros y pueblos conquistados de la superioridad de la cultura Inca como la sentían los señores del Cuzco . 

Sin duda, una de las vistas y vitrinas más impresionantes de la ingeniería inca deben haber sido los muchos puentes colgantes de cuerda que atravesaban peligrosos barrancos. Estos se construyeron utilizando trenzas de junco o cuerda de pasto con piso de madera y fibra. Quizás el más famoso cruzó el río Apurimac cerca de Cuzco y midió 45 metros de largo. Los puentes colgantes a menudo se construían en parejas, quizás con un puente para los plebeyos y otro para los nobles. Una alternativa a estos puentes era la oroya , una cesta suspendida que transportaba a dos o tres personas a la vez a una distancia mayor que la que se podía alcanzar con un puente de cuerda. A las poblaciones locales se les dio la responsabilidad de mantener estas estructuras perecederas cada año como parte de su tributo imperial.

Estación de descanso Camino Incapor Tyler Bell (CC BY-SA)

Usuarios de la carretera

El extenso alcance de la red de carreteras permitió a los incas mover mejor los ejércitos a través de sus territorios para expandir aún más el imperio o mantener el orden dentro de él. Los bienes comerciales y los tributos de los pueblos conquistados, tanto bienes como personas, también podrían transportarse fácilmente hacia y desde los principales centros incas, generalmente utilizando caravanas de llamas y porteadores (no había vehículos con ruedas). Los funcionarios administrativos incas también viajaban por los caminos con el fin de impartir justicia o mantener registros como la producción agrícola local, cuotas de tributos y censos. A la gente común no se le permitió usar las carreteras para fines privados a menos que tuvieran un permiso oficial. A veces también tenían que pagar peajes por el privilegio, especialmente en los puentes.

Otra característica interesante de los caminos incas fue el uso de corredores ( chaski o chasquis ). Moviéndose tan rápido como podían, operaban en relevos, pasando información a un corredor nuevo estacionado cada seis a nueve kilómetros. Sin embargo, no solo se llevaban mensajes entre los núcleos de población, sino también artículos perecederos como pescados y mariscos frescos para las mesas de los nobles incas. Con este sistema, la información (y los peces) podrían viajar hasta 240 km en un solo día. Los mensajes transportados a largas distancias habrían implicado cientos de intercambios orales y, para preservar el significado correcto del mensaje original, probablemente se utilizó quipu , un conjunto codificado de cuerdas y nudos, para ayudar a la memoria de los corredores.

Legado

Muchas secciones de la red de caminos incas sobreviven hoy y todavía son utilizadas por los peatones, especialmente cerca de sitios como Machu Picchu , donde grandes escaleras de piedra y puentes dan acceso al sitio para los turistas modernos. Además, algunas de las rutas incas originales han tenido carreteras modernas construidas directamente sobre ellas, lo que ilustra las habilidades y la visión para cruzar el terreno y las distancias que poseen los ingenieros y constructores de carreteras incas.

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